L'Abbaye de Forest

Abbaye de Forest

Les origines de l’Abbaye de Forest remontent à 1105 lorsque Fulgence, Abbé d’Affligem reçut l’église Saint-Denis des mains de Odon, évêque de Cambrai dont dépendait la région à l’époque. L’année suivante, le châtelain de Bruxelles, Franco d’Aa, lui offrit un terrain contigu; ce qui permit à Fulgence de créer une communauté pour femmes, dépendant de l’Abbaye d’Affligem.

En 1238, après bien des difficultés et beaucoup de discussions, le prieuré de Forest devint indépendant et la première Abbesse fut nommée en août 1239.
La "Communauté des Nobles Dames bénédictines de Forest" composée de religieuses nobles et/ou fortunées apportant leurs biens personnels à leur entrée au couvent put se développer rapidement, notamment par une extension de propriété à l’achat de terres ou de bâtiments dans les localités avoisinantes…

Une église abbatiale, à l’emplacement de la toute première église, vit rapidement le jour. Elle fut entièrement reconstruite au 15e siècle et était bien sûr, réservée uniquement aux religieuses. C’est l’origine des expressions "Binne Kerke" (église intérieure) par opposition à "Buite Kerke" (église paroissiale de Saint-Denis) réservée aux paroissiens forestois.

Cette grande église abbatiale, contiguë à l’actuelle église Saint-Denis, occupait l’emplacement de la plaine de jeux actuelle et s’étendait jusqu'au  monument aux Morts  et jusqu’à la Chaussée de Bruxelles. Le cloître de l’Abbaye se trouvait à l’emplacement du Jardin des Quatre-saisons d’aujourd’hui.

Malgré sa grande importance dans les Pays-Bas du Sud, l’Abbaye de Forest connut des périodes douloureuses (guerres, épidémies, occupations diverses, incendies, troubles religieux,...) mais aussi des périodes très prospères, notamment sous le règne des Archiducs Albert et Isabelle, dans la première moitié du 17e siècle.

Le 26 mars 1764, un incendie détruisit une partie des bâtiments, brûlant des œuvres d’art d’une valeur inestimable.
Le 12 septembre de la même année, Charles de Lorraine, Gouverneur des Pays-Bas, posait la première pierre des nouveaux bâtiments dessinés par le premier architecte de la Cour, Laurent-Benoît Dewez, auteur également du Château de Seneffe, de l’Abbaye d’Heylissem, de l’ancienne Abbaye d’Orval,...

L’époque de la Révolution de 1789 et de l’occupation française ensuite fut désastreuse pour l’Abbaye, causant des pertes financières incroyables, des dégâts importants aux bâtiments et la fuite des religieuses vers des cieux plus cléments.

Toutes les communautés religieuses ayant été dissoutes en 1796, tous les biens abbatiaux furent vendus séparément (vente des matériaux composant l’église, vente des autres bâtiments devenant sièges d’industries diverses (teintureries, filatures, brasseries,…).

La Commune de Forest fit l’acquisition de l’Abbaye en 1964 et en entreprit la restauration.

Chaque année, au mois de septembre, les fêtes médiévales rendent à cet ensemble architectural unique une destination en concordance avec son riche passé.

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